Gaua

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L’île de Santa Maria (ou Gaua) correspond à la partie supérieure d’un édifice volcanique de 40 km de large et d’environ 3000 m de haut, dans l’archipel du Vanuatu . La caldeira (un cratère géant) sommitale (6×8 km) est occupée par le lac Letas au milieu duquel s’élève le cône récent du Garet (797 m).

Aucune éruption du Mont Garet n’avait été signalée avant 1962 et ce volcan, alors très boisé, était probablement en phase solfatarique depuis longtemps. Cette longue période de repos a pris fin en 1962 avec l’ouverture d’un nouveau cratère sur le flanc SE du cône, suivie de 1962 à 1977 par de fréquentes explosions accompagnées de panaches cendreux. Actuellement, et depuis avril 1991, le cratère SE dégaze fortement, signe que le magma n’est pas loin sous la surface.

Du fait de la situation du Mont Garet au centre d’un lac, des interactions explosives eau-magma sont toujours possibles lors d’une forte crise sismique ou d’une phase de remontée magmatique. C’est pour cette raison que l’île fût évacuée en 1973, après de forts séismes pouvant annoncer l’imminence d’une éruption importante. A cette occasion, l’activité éruptive resta faible. Toutefois, même si les conduits magmatiques alimentant le Mont Garet semblent relativement bien isolés des eaux du lac, le risque d’avoir une éruption phréatomagmatique  (interaction eau-magma) explosive demeure. En activité normale ou modérée, seule la partie NW de l’île, d’ailleurs inhabitée, est affectée par le panache gazeux émis par le Garet et les chutes de cendres qui peuvent l’accompagner.

 

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